A descoberta foi publicada na revista Cell. "É uma nova doença com origem genética", lê-se num comunicado emitido pelo instituto de pesquisa genética parisiense Imagine.

"Traduz-se numa vulnerabilidade extrema a infeções virais normalmente sem gravidade, atingindo particularmente o tronco encefálico", acrescentaram.

A presença da mutação do gene em questão, chamado DBR1, torna os seres humanos desiguais perante vírus comuns presentes no meio ambiente: o influenza, o norovírus (que causa gastroenterite) e o HSV1 (herpes tipo 1).

Os investigadores do instituto Imagine e do instituto Rockefeller, de Nova Iorque, provaram que, em algumas crianças, uma série de mutações nesse gene perturba a defesa contra estes vírus. Na grande maioria das crianças, as defesas imunitárias tornam essas doenças "benignas" e sem gravidade.

Encefalite viral grave

Mas em outras, o vírus causará uma complicação muito séria, a encefalite viral grave, uma infecção do tronco cerebral que é a "responsável por várias funções vitais". A gripe, por exemplo, torna-se "muito perigosa" e potencialmente fatal.

"Esta descoberta melhorará o diagnóstico, o aconselhamento genético das famílias e o tratamento de pacientes com sinais de uma infeção" relacionada com esta mutação, ressalta o instituto Imagine citado pela agência de notícias France Presse.

A principal autora do artigo, que publicou esta descoberta na revista Cell, Shen-Ying Zhang, procura agora "criar e estudar modelos que reproduzam a doença para melhor preveni-la e tratá-la", descreve o seu laboratório numa nota de imprensa.